Het leven van het feest

Wat is de sleutel tot een lang leven? Na jarenlang werken met ouderen, wist gerontoloog Thomas Glass het antwoord niet gewoon een goede gezondheid te zijn. 'Er zijn mensen die relatief gezond lijken die in hun jaren 60 sterven', zegt Glass, een assistent professor aan de Harvard School of Public Health.

'Er zijn anderen met allerlei chronische ziekten die het in hun jaren 80 en 90 maken,' voegt glas toe. 'De vraag is waarom?' In de bevindingen gepubliceerd in augustus 1999 in het Brits medisch tijdschrift kwam hij en zijn collega's met een verrassend antwoord.

In een studie van 2.761 mensen die 65 jaar en ouder waren die 13 jaar lang waren gevolgd, traceerden de onderzoekers deel aan 14 activiteiten, waaronder alles van zwemmen en snelle gangen naar winkelen, vrijwilligerswerk en speelkaarten met de bende. Zij vonden dat mensen die tijd doorbrengen in sociale activiteiten - vrijwilligerswerk, boodschappen doen of met vrienden samenkomen - net zo goed als degenen die de tijd hebben uitgeoefend.

'Sociale betrokkenheid was zo sterk als alles wat we vonden bij het bepalen van de levensduur,' zegt glas. 'Het was sterker dan dingen zoals bloeddruk, cholesterol of andere gezondheidsmaatregelen.'

Mensen die mensen nodig hebben

Tientallen bevindingen in de afgelopen twee decennia hebben aangetoond hoe belangrijk sociale verbindingen kunnen zijn. In een andere studie, onderzocht de universiteit van Michigan epidemiologist James's huis en zijn team 2 754 volwassenen over een periode van negen tot 12 jaar.

Hun resultaten, gepubliceerd in het Amerikaans tijdschrift voor epidemiologie in 1982, laten zien dat mannen die meer sociale relaties hebben gerapporteerd - naar films, kerkvergaderingen, lessen of reizen met vrienden of familieleden gaan, voor Voorbeeld - waren significant minder kans om tijdens de studieperiode te sterven. Maatschappelijk actieve vrouwen hebben ook baat gehad, hoewel niet zo dramatisch.

Ook het huwelijk blijkt belangrijke voordelen voor de gezondheid te hebben. In het december 1999-nummer van Neurologie, rapporteerden de onderzoekers aan de bordeaux-universiteit in Frankrijk dat tussen 2800 vrijwilligers gevolgd over een periode van vijf jaar, getrouwde mensen een derde minder waarschijnlijk waren dan de nooit getrouwde alzheimer De ziekte van de ziekte.

Sociale interactie en immuniteit

Er zijn genoeg redenen waarom vrienden en geliefden je gezond kunnen houden, zeggen experts. Een echtgenoot kan je voor je zorgen als je bijvoorbeeld ziek wordt, wat een sneller herstel van ernstige ziekten kan betekenen. Mensen met de steun van vrienden of echtgenoten hebben meestal een groter gevoel van zelfbeeld en dus beter op zichzelf zorgen door een gezonde levensstijl aan te nemen. Een sterk sociaal netwerk kan ook helpen om stress te verminderen, en er is goed bewijs dat psychologisch welzijn de fysieke gezondheid kan bevorderen.

Een manier is door het immuunsysteem te versterken, die afwezig is van ziekte. 'We hebben steeds en al eens gezien dat mensen die eenzaam of sociaal geïsoleerd zijn, tekenen van onderdrukte immuniteit tonen', zegt Ohio State University immunologist Ronald Glaser, die samen met zijn vrouw Janice Kiecolt-Glaser de studie van hoe geestelijke toestanden het immuun beïnvloeden Systeem.

In een studie van 1984 gepubliceerd in het januari-februari nummer van Psychosomatic Medicine, vonden ze dat patiënten die boven het gemiddelde niveau op eenzaamheidstests scoren, significant minder actieve natuurlijke moordenaarcellen hadden - cellen die aanval Kiemen.

Reik uit en raak iemand aan

Gerontologist glas vindt dat de laatste bevindingen ons moeten waarschuwen voor het belang van gezelligheid. 'Als maatschappij zouden we meer manieren moeten vinden voor mensen, vooral oudere mensen, om betrokken te blijven en actief te zijn. Op elk moment moeten we beginnen te denken over de grenzen van de trapper.

'lichamelijke conditie is belangrijk, maar sociale betrokkenheid blijkt net zo kritisch te zijn voor de lange levensduur. Wat ik tegen mensen zeg, is:' vind iets dat je echt leuk vindt om te doen, dat ook andere mensen betreft, of het nu gaat om speelkaarten of in lopen het winkelcentrum.' Maatschappelijke betrokkenheid voegt een gevoel van zin in voor het leven van mensen. Het lijkt me ook jaren toe te voegen aan die levens. '